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VIDÉOS | Jusqu’à -53 degrés ressentis: un froid extrême balaye le nord des États-Unis

Rives du lac Michigan gelées, rails enflammés pour pouvoir fonctionner, eau bouillante gelant instantanément: le nord des États-Unis a été saisi mercredi par des températures extrêmes et un vent polaire venus de l’Arctique.

Cette «masse d’air arctique sans précédent» devait provoquer des températures extrêmes avec des ressentis de -34 à -51 degrés Celsius dans les plaines du Nord, la région des Grands lacs et dans le nord du «Midwest», selon les services météorologiques (NWS).

Dans le nord-ouest du Minnesota, le mercure est descendu à -40 degrés Celsius à six heures du matin dans la petite ville de Mahnomen, avec un ressenti à -53 degrés.

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Je me sens presque comme de la glace, je ne peux plus sentir ma peau

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Les autorités de l’Illinois, du Wisconsin et du Michigan ont émis des bulletins d’alerte pour mercredi qui devait être la journée la plus froide de cet épisode polaire affectant quelque 60 millions d’habitants.

À Chicago, la troisième ville du pays surnommée la «ville des vents», il a fait jusqu’à -30 degrés en matinée et -26 dans l’après-midi.

Des masques de ski pour se protéger du vent glacial

«Nous avons affaire à un froid historique, de toute évidence», a jugé le maire de Chicago Rahm Emmanuel lors d’une conférence de presse mercredi soir.

«Les températures mettent les vies en danger et nous devons agir en conséquence», a-t-il souligné.

«Il y a le froid, et il y a LE FROID!», a mis en garde le NWS: «un FROID extrême et dangereux».

Des blocs de glace ont envahi les canaux de la ville et les rives du lac Michigan gelées, baignant sous le soleil et recouvertes d’une brume provoquée par la différence de température entre l’air et l’eau.

«Je me sens presque comme de la glace, je ne peux plus sentir ma peau», a affirmé à l’AFP Leon Gilbert, 31 ans, qui travaille dans un café du centre-ville déserté par la population.

Pour se protéger du vent glacial, les résidents devant sortir se couvraient les yeux avec des masques de ski.

Les températures sont si basses que même l’eau bouillante jetée du haut d’un balcon se transforme immédiatement en glace, comme l’a démontré un internaute.

Des rails enflammés pour faire avancer les trains

Sur ordre de la gouverneure du Michigan, Gretchen Whitmer, les administrations de l’État sont fermées jusqu’à vendredi et les fonctionnaires considérés comme non essentiels sont restés chez eux. Les écoles ont également fermé alors que le mercure devait rester entre -30 et -40 degrés Celsius jeudi, selon le NWS.

Le vent glacial descendu du cercle arctique et qui se dirige vers la côte Est du pays a déjà fait au moins cinq morts, selon les médias, et a provoqué de nombreuses perturbations.

Les employés des chemins de fer de Chicago ont enflammé les rails pour éviter qu’ils ne gèlent et soient impraticables.

Tous les trains urbains Metra Electric étaient à l’arrêt mercredi matin et jusqu’à «nouvel ordre», selon la société de transport.

«Il y a eu de multiples problèmes avec les câbles (d’alimentation), notamment à cause de la rétractation du métal en raison des conditions climatiques extrêmes», a expliqué la porte-parole de Metra, cité par la presse.

Des mesures d’urgence pour protéger les populations fragiles

Le trafic aérien est également perturbé. Plus de 2 500 vols intérieurs, en provenance ou à destination des États-Unis, ont été annulés, forçant les passagers à affronter le froid au moins un jour de plus.

«Je reste jusqu’à ce qu’on me laisse partir car tous mes vols ont été annulés», plaisantait Brandon Robinson, qui a dû passer une journée supplémentaire dans un hôtel du centre de Chicago.

La mairie a lancé sur Twitter le mot-dièse «RestezAuChaud» pour décourager la population de sortir.

Plus de 270 «centres de réchauffement» ont été mis en place dans des bâtiments fédéraux, des centres sociaux, des bibliothèques et même des commissariats de police pour ceux ayant besoin d’un endroit chaud, notamment les quelque 16 000 sans-abris de la ville.

Le service de réservation de voitures avec chauffeur Lyft a également offert des courses, jusqu’à hauteur de 15 dollars, pour les clients souhaitant rejoindre ces centres pour se protéger du froid.

À Minneapolis et dans sa «ville jumelle» de Saint-Paul, de nombreux abris devaient rester ouverts 24 heures sur 24.

Face à la détérioration des conditions météo, la poste américaine, l’US Postal Service, a indiqué suspendre sa distribution de courrier mercredi dans six États: l’Illinois, l’Iowa, le Minnesota, les Dakota du Nord et du Sud et le Wisconsin.

Le redoux est prévu dans ces régions pour la fin de semaine tandis que la vague de froid se dirige vers la côte Est. Une chute des températures et des bourrasques de neige étaient ainsi attendues en Pennsylvanie et dans le Maine.