LIÈGE/ BRUXELLES

Quand les universités de Liège et de Bruxelles enquêtent sur les insectes

Quand les universités de Liège et de Bruxelles enquêtent sur les insectes

Le mécanisme d’adhésion développé par les insectes s’appuie sur la capillarité. (Illustration) AFP

Des chercheurs de l’ULg et l’ULB modélisent un mécanisme d’adhésion des insectes. Et ils ne manquent pas d’imagination…

Les coléoptères possèdent sous leurs pattes des milliers de structures micrométriques semblables à des poils, qui leur permettent d’adhérer à toute surface grâce à une infime quantité de liquide présente à leur pointe. Ce modèle a été mis en lumière par les équipes du Microfluidics Lab de l’ULg et du BEAMS de l’ULB, indiquent les deux universités jeudi dans un communiqué commun. Les résultats de leurs recherches sont publiés dans le «Journal of the Royal Society Interface».

Le mécanisme d’adhésion développé par les insectes s’appuie sur la capillarité. L’étude précitée se penche sur le système d’adhésion capillaire «poilue» où l’adhésion se fait par le truchement de très fines structures d’un diamètre d’environ un micron, couplées avec énormément de petits ménisques liquides.

Dans le sens des poils…

Les chercheurs ont tenté de déterminer les mécanismes physiques à l’œuvre et de les mettre en équation. A partir de là, ils ont pu concevoir un modèle qui tient compte des différentes forces qui interviennent dans le mouvement des poils. Chacun de ceux-ci a été considéré comme une poutre en déflexion à laquelle ils ont appliqué les forces capillaires qui dominent dans le ménisque liquide et les forces de contact avec la surface puis les chercheurs ont étudié l’équilibre de ces forces.

L’étude a aussi permis de répondre à une autre question: jusqu’à présent, les scientifiques n’arrivaient pas à concilier le fait qu’il y ait à la fois un ménisque liquide et qu’on puisse observer des forces de frottements. Le modèle conçu par les chercheurs montre que les deux types de forces coexistent.

Le modèle ainsi décrit pourrait être intéressant en robotique et en micromanipulation.