Dix-neuf pompiers piégés par le feu

Les pompiers appartenaient à une équipe locale d’urgence qui creusait une ligne de pare-feu pour empêcher l’extension du sinistre.

AFP

Au moins 19 pompiers ont été piégés par les flammes, alors qu’ils combattaient un incendie dans l’Arizona.

C’est le bilan le plus lourd pour des soldats du feu américains depuis les attentats du 11-Septembre. Dix-neuf pompiers ont trouvé la mort dimanche dans un incendie en Arizona, dans le sud-ouest des États-Unis. Les 19 hommes ont péri en tentant de contenir les flammes sur la commune de Yarnell Hill, à quelque 135 km au nord-ouest de Phoenix.

L’incendie, apparemment déclenché par un éclair, faisait rage depuis vendredi, dans une région frappée, comme tout le Sud-Ouest des États-Unis, par une vague de chaleur record.

Un responsable de l’office des forêts de l’État a expliqué sur CNN que ces pompiers appartenaient à une équipe locale d’urgence qui creusait une ligne de pare-feu pour empêcher l’extension du sinistre. «Dans des circonstances normales, lorsqu’on creuse une ligne de pare-feu, on s’assure qu’on a une bonne voie pour s’échapper et on prévoit une zone de sécurité», a déclaré Art Morrison: «À l’évidence, leur zone de sécurité n’était pas assez grande et l’incendie les a rattrapés».

L’hommage d’Obama

Le président Barack Obama a rendu hommage aux hommes tués. «C’était des héros, des professionnels très compétents qui, comme beaucoup dans notre pays chaque jour, se sont mis en danger pour protéger la vie et la propriété de gens qu’ils ne rencontreront jamais». «Le gouvernement fédéral aide déjà, et nous restons en contact avec les autorités de l’État et locales pour apporter tout le soutien nécessaire», a-t-il ajouté, dans une déclaration publiée lundi.

L’incendie a déjà parcouru quelque 800 hectares selon des responsables de l’office local des forêts, se déplaçait toujours rapidement lundi, poussé par de forts vents.

Les résidents de la zone de Yarnell Hill et Peeples Valley étaient en cours d’évacuation, et une aide fédérale était attendue. Quelque 250 habitations de Yarnell Hill risquent d’être détruites, soit environ la moitié de la petite ville.

Un « jour noir » pour l’Arizona

Si l’incendie en lui-même n’est pas exceptionnel, le nombre de pompiers tués est le plus important pour un incendie de forêt aux États-Unis depuis 1933, et le plus lourd depuis les attentats du 11 septembre 2001, où 340 pompiers avaient trouvé la mort.

Parlant d’un «jour noir» pour l’État, le gouverneur de l’Arizona Jan Brewer a rendu hommage aux hommes tués dimanche. «Il faudra plusieurs jours, peut-être plus, pour que l’enquête révèle ce qui a causé cette tragédie, mais pour l’essentiel, c’est quelque chose que nous savons déjà, dans nos cœurs: combattre le feu est un travail dangereux», a-t-elle déclaré.

L’incendie de Yarnell est le pire d’une série de feux de forêts que connaît actuellement l’Arizona. Il y a deux semaines, dans l’État voisin du Colorado, un feu de forêt a tué deux personnes et détruit 360 maisons.

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