Un homme de 25 ans, qui a le bas du corps complètement paralysé depuis un accident il y a près de 5 ans, est capable aujourd'hui de se tenir debout et d'avancer les jambes grâce à un entraînement et une stimulation épidurale, selon la revue britannique The Lancet.

"Il s'agit d'un niveau de récupération fonctionnelle chez un patient paraplégique sans précédent en médecine des blessures de la moelle épinière", un domaine où les progrès sont rares dans le monde "en dépit de décennies de recherche", ont estimé plusieurs médecins de laboratoires de réhabilitation neuronale.

Selon eux, ce type de médecine entre dans "une nouvelle ère", même si l'exploit devra être confirmé par de nouvelles recherches.

Rob Summers était paraplégique après avoir été happé par une voiture en juillet 2006, selon un article publié en ligne par le Pr Susan Harkema, du Centre de recherche sur la moelle épinière du Kentucky et le Pr Reggie Edgerton, du département de biologie intégrée et de physiologie comparée de l'Université de Californie à Los Angeles.

Le jeune homme, victime d'un sectionnement de la moëlle épinière, avait conservé un peu de sensation en-dessous du niveau de la blessure. Mais il n'avait aucune motricité des muscles du tronc ou des jambes.

Stimulation électrique péridurale

Les chercheurs l'ont soumis d'abord à 170 séances d'entraînement locomoteur pendant 26 mois, avec des poids, des essais de marche ou de montée des marches, sans amélioration de la contraction des muscles. Le patient restait incapable de tenir debout ou de marcher. Ils lui ont ensuite implanté dans le bas du dos une unité portable d'électrostimulation.

Il a été soumis à une stimulation électrique péridurale directe et continue du bas de sa moelle épinière pendant 40 à 120 mn, qui copiait les messages que le cerveau transmet normalement pour provoquer le mouvement.

Sous cette stimulation, le réseau neuronal de la moelle épinière, combiné avec les données sensibles transmises par les jambes, a permis au patient de contrôler les mouvements de ses muscles et des articulations et il a pu se tenir debout et avancer, avec de l'aide, sur un tapis roulant.

AFP