Variole du singe: c’est quoi cette maladie qui refait surface en Europe?

Des cas de variole du singe, maladie virale rare originaire du continent Africain, ont été détectés dans plusieurs pays, en Europe et en Amérique du Nord. On fait le point.

La Rédaction de L'Avenir
Variole du singe: c’est quoi cette maladie qui refait surface en Europe?
©IMAGEGLOBE

Depuis ce jeudi 19 mai 2022, 33 cas confirmés de la variole du singe ont déjà été signalés dans six pays différents, selon une mise à jour en temps réel de l’épidémiologiste Moritz Kraemer de l’Université d’Oxford. Il y a 14 cas confirmés au Portugal, 9 au Royaume-Uni, 7 en Espagne, 1 aux États-Unis, 1 en Italie et 1 en Suède. En outre, le Portugal a signalé 6 cas suspects, l’Espagne 16 cas suspects et le Canada 13 cas suspects.

C’est quoi cette maladie?

La variole du singe est "une maladie virale rare que l’on observe principalement dans les zones isolées du centre et de l’ouest de l’Afrique, à proximité des forêts tropicales humides", indiquait l’Organisation mondiale de la santé (OMS) dans une note en 2018. Apparue pour la première fois chez l’homme en 1970 en République démocratique du Congo (ex-Zaïre), chez un jeune garçon de neuf ans, puis au printemps 2003, des cas ont été confirmés aux États-Unis d’Amérique, marquant ainsi la première apparition de cette maladie en dehors du continent africain", notait encore l’OMS.

Les symptômes

Cette maladie se manifeste généralement par de la fièvre, des douleurs musculaires, des ganglions lymphatiques enflés et des éruptions cutanées sur les mains et le visage, comme une varicelle. Cette infection virale se guérit d’elle-même.

"La variole du singe telle que nous la connaissons n’est pas si contagieuse", explique la virologue Marion Koopmans chez nos confrères de Het Laatste Nieuws. "La question est donc: y a-t-il quelque chose de spécial qui puisse expliquer cette situation? Un indice très inhabituel, qui a eu de nombreux contacts directs, par exemple? Ou y a-t-il quelque chose d’inhabituel dans le virus?"

Plus contagieux?

La virologue se demande si le virus n’est pas devenu plus contagieux. "Le frère aîné de la variole du singe - la variole commune ou en anglais ‘variole’ - était beaucoup plus contagieux et virulent. La raison pour laquelle c’est le cas n’est pas claire, mais il est bien connu que les changements apportés au génome ou à la constitution génétique sont un moyen par lequel ces virus peuvent évoluer. Il y a donc un besoin urgent d’informations supplémentaires", dit-elle.

Transfert

La transmission interhumaine est normalement limitée, ce qui limite le risque d’éclosions majeures. Le virus se propage par contact avec des fluides corporels, des lésions sur la peau ou sur les surfaces des muqueuses internes (par exemple, dans la bouche ou la gorge), des gouttelettes respiratoires et des objets contaminés. La période d’incubation (le temps entre l’infection et les symptômes) est de 5 à 21 jours.

Une infection peut être déterminée avec un simple test PCR sur les lésions. Selon Marc Van Ranst, son laboratoire dispose de tels tests.

«En règle générale, la mortalité dans les épidémies de variole du singe est de 1 à 10%»

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) qualifie la variole du singe de "maladie infectieuse émergente". "En règle générale, la mortalité dans les épidémies de variole du singe est de 1 à 10%, mais avec des soins appropriés, la plupart des patients se rétabliront", a-t-il déclaré. Selon Van Ranst, la société nordique bavaroise dispose d’un vaccin combiné contre la variole et la variole du singe qui a récemment été approuvé par la FDA américaine, l’agence du gouvernement américain qui surveille la qualité des aliments et des médicaments.

« Les personnes âgées ont encore reçu le vaccin contre la variole dans leur jeunesse », explique Van Ranst. « Leurs défenses, 50 ans plus tard, sont normalement toujours actives contre le virus de la variole du singe. Il existe également des médicaments antiviraux contre la variole du singe. Le cidofovir et le brincidofovir ont été découverts dans notre Institut Rega à la KU Leuven. »