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Décès d'Edgar Mitchell, sixième astronaute américain à marcher sur la Lune

Décès d'Edgar Mitchell, sixième astronaute américain à marcher sur la Lune

- Reporters

L'astronaute américain Edgar Mitchell, le sixième homme à avoir marché sur la Lune, est décédé à 85 ans en Floride, a annoncé la Nasa vendredi.

"L'astronaute Edgar Mitchell, pilote du module lunaire pour Apollo 14, est décédé jeudi dans un hôpital de West Palm Beach, en Floride, à la veille du 45e anniversaire de son atterrissage sur la Lune", écrit l'Agence spatiale américaine dans un communiqué. Cette mission devait supporter une pression important, étant la première après le fiasco d'Appolo 13.

Les trois astronautes envoyés vers la Lune en avril 1970 n'avait pu atteindre le corps céleste en raison de l'explosion d'un réservoir d'oxygène et avaient été contraints d'être ramenés en catastrophe vers la Terre. "Edgar était l'un des douze hommes seulement à avoir marché sur la Lune et il a contribué à changer la perception que nous avons de notre place dans l'univers", a réagi le patron de la Nasa, Charles Bolden, cité dans le communiqué.

L'astronaute Buzz Aldrin, le deuxième homme à marcher sur la Lune, a rendu hommage à "un autre pionnier lunaire" sur Twitter. Né au Texas le 17 septembre 1930, Edgar Mitchell est décédé après une courte maladie, a indiqué sa famille au journal Palm Beach Post.

C'est de Floride, dans le sud-est des Etats-Unis, qu'Edgar Mitchell avait décollé le 31 janvier 1971 à bord d'Apollo 14, devenant durant cette mission le sixième astronaute à marcher sur la Lune. Avec Alan Shepard, "le premier Américain dans l'espace" rappelle la Nasa, Edgar Mitchell avait été chargé d'arpenter la surface lunaire "pour effectuer des essais de communication" et photographier les lieux. Ils avaient prélevé plus de 40 kilos d'échantillons de sol lunaire lors d'une mission qui avait battu plusieurs records à l'époque: "la plus longue distance traversée sur la surface lunaire, la plus grosse charge ramenée et la plus longue durée passée sur la Lune, 33 heures", souligne la Nasa.

Les deux astronautes furent également les premiers à retransmettre des images télévisées en couleur depuis la Lune. La mission s'était achevée avec succès le 9 février 1971. Edgar Mitchell était le seul survivant d'Apollo 14. Stuart Roosa est décédé en 1994 et Alan Shepard en 1998.